How to work out when when is wann, wenn or als?

How to work out when when is wann, wenn or als?

Do you know when to use wann, wenn or als if you want to translate when into German.

Wann is used in questions and the meaning is ‘when’ or ‘at what time’.
For example:
Wann treffen wir uns? When shall we meet?
Wann fährt der nächste Zug nach Berlin? When does the next train go to Berlin?
Wann hast du Geburtstag? When is your birthday?

We use wenn if the meaning is ‘when’ or ‘if’ and if it’s used in the present or future tense.
For example:
Wenn es warm ist, sitze ich im Garten. If it’s warm, I’ll sit in the garden.
Wenn es warm wird, sitzte ich im Garten. When it gets warm, I’ll sit in the garden.

Wenn ich viel Geld habe, kaufe ich ein neues Auto. When I have a lot of money, I’ll buy a new car.
Wenn ich viel Geld verdiene, kaufe ich ein neues Auto. If I earn a lot of money, I’ll buy a new car.
Wenn du Lust hast, können wir ein Bier trinken. If you’d like we can drink a beer.

We use als when we mean ‘when’ in the past tense.
For example:
Als ich klein war, habe ich mit Puppen gespielt. When I was little, I played with dolls.
Als der Film zu Ende war, sind wir nach Hause gegangen. When the film finished, we went home.

Sometimes we can also use wenn in the past tense. That happens if the meaning is ‘whenever’.

Als ich müde wurde, ging ich ins Bett. This is talking about a one-off situation in the past, when I got tired, I went to bed. So we use als.
Immer wenn ich müde wurde, schlief ich auf dem Sofa ein. This talks about a recurring situation that happened in the past. Whenever I got tired, I fell asleep on the sofa. Here we use wenn.

Want a recap? Read the slides:

Or watch the video:

Hopefully you will now find it easier to work out when to use wann, wenn or als.

If this has made you want to know more about the present or past tenses in German, check out my online courses:

German tenses 1 – the present tense
German tenses 2 – the past tenses

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